L’arbre qui donne à boire

Parlons un peu nature. On ignore souvent que dans nord-est du Brésil, il y a une zone au climat très différent des régions qui l’entourent: c’est le sertão, le semi-aride.

Contrairement à ce qu’on pourrait penser, la pluviométrie moyenne y est plus élevée qu’en Belgique. Le problème, c’est qu’à cause du soleil, la majeure partie de de l’eau s’évapore quelques heures après être tombée, comme s’il n’avait pas plu.

Au milieu de tout ce bouillon atmosphérique, il y a une plante qui a réussi à s’en sortir. Elle s’appelle umbú. Son nom vient du tupi-guarani, ymbu, qui signifie arbre-qui-donne-à-boire. Il donne un fruit qui ressemble au citron, sauf qu’il est plus petit et moins acide. Il sert à faire des jus de fruits, du vinaigre ainsi que la fameuse umbuzada. Mais aussi incroyable que cela puisse paraître, ce n’est pas lui qui donne à boire.

En creusant dans le sol, on trouve le moyen que l’umbuzeiro a développé pour supporter la sècheresse: de gros tubercules, appelés xilopódos en portugais, qui peuvent emmagasiner jusqu’à 3000 litres d’eau. Et c’est là que ça devient impressionnant: les conditions semi-arides ne sont sans doute pas apparues du jour au lendemain, sinon l’arbre n’aurait pas eu le temps de s’adapter. Restent deux possibilités: soit la région est lentement en train de se désertifier, soit elle a toujours été dans un état second, oscillant entre la sècheresse et des périodes plus humides.

Comme son nom est en tupi-guarani, les origines du phénomène sont forcément pré-colombiennes. La Historia Naturalis Brasiliae, éditée par l’Anversois Johan De Laet dans la première moitié du XVIIe siècle, évoque le goût sucré de l’eau que contiennent les raçines. Pour remonter plus haut, il faut sans doute commencer à chercher l’époque à laquelle le tupi-guarani s’est répandu dans la région. Chose qui promet d’être plutôt compliquée.

En attendant, l’arbre est beau et ses fruits sont jolis.

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